智力發展障礙是他們的智力(包括掌握概念,如:邏輯、思維、推理、顏色、形狀、數學、空間、對比等)及 適應能力(包括:溝通、自我照顧能力、家庭生活、社交及人際關係技巧,使用社區資源、自我管理、功能性學業技能等)均明顯比同齡兒童為弱。

智力障礙又稱智力缺陷,一般指的是由於大腦受到器質性的損害或是由於腦發育不完全從而造成認識活動的持續障礙以及整個心理活動的障礙。由於遺傳變異、感染、中毒、頭部受傷、顱腦畸形或內分泌異常等有害因素造成胎兒或嬰幼兒的大腦不能正常發育或發育不完全,使智力活動的發育停留在某個比較低的階段中,稱為智力遲滯。由於大腦受到物理、化學或病毒、病菌等因素的損傷使原來正常的智力受到損害,造成缺陷,則稱癡呆。

 

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智能障礙(或稱智力障礙,簡稱智障)是指在一般的金錢管理、閱讀識字、計算、日常生活等需要使用智力思考的行為之障礙。同義詞還有心智遲緩(英文為:mental retardation,簡稱MR),是指資質、能力遲緩的表現,大多都為印像或比較下才可得到的結果。在美國像這樣的障礙通常用「心智遲緩」(mental retardation)稱呼,同時以這個領域為研究範圍的相關國際學會,也使用「mental retardation」作為正式名稱。

智能障礙的成因分為先天和後天兩種。先天的智能障礙可能是由於染色體異常;而後天的成因則可能是腦部受到損傷(例如:車禍),或是受到外在事物的刺激。
智力低下不但是嚴重危害兒童身心健康的一類世界性疾患,更是一個嚴重的社會問題。據估計,全世界約有1.5億智力低下患者。隨著社會的飛速發展和人才競爭的日趨激烈,各國對智力問題已倍加關注。有關研究者們對導致兒童智力低下的因素之探討也日益深入。

其中,遺傳因素是導致重度智力低下的主要原因之一;其次孕期感染是導致智力低下患兒的又一主要致病因素,且尤以妊娠前三個月的感染影響最大;再者孕期營養不良是宮內胎兒生長遲滯的主要原因之一。

主要特徵
1、感知速度減慢,接受視覺通路的刺激比聽覺刺激容易些;
2、注意力嚴重分散,注意廣度非常狹窄;
3、記憶力差,經無數次重複方能學會一些知識,若不重複學習,又會忘得一干二淨;
4、言語能力差,只能講簡單的詞句;
5、思維能力低,缺乏抽象思考能力、想像力和概括力,更不能舉一反三;
6、基本無數字概念,靠機械記憶能學會簡單的加減計算;
7、情緒不穩,自控力差;
8、意志薄弱,缺乏自信;
9、交往能力差,難以學會人際間交往。
 
治療方法

兒童有明顯的智力低下大多數在嬰兒期就容易識別,然而輕度弱智往往進入小學之後學習困難才發現。若發現有運動發育落後,對外界反應遲鈍,語言發育差,表情呆板或有特殊面容者,應儘早到醫院檢查,以便及早診斷,作出相應的治療。

有些先天性代謝異常病,例如苯丙酮尿症、同型胱氨酸尿症、楓糖尿症、組氨酸血症,半乳糖血症、先天性甲狀腺功能低下症(克汀病)等,若能在新生儿期作出診斷及時治療,多數病兒智力可免受損害或病情得到控制。以苯丙酮尿症、克汀病為例,如能在生後3個月作出診斷及時治療,多數智力可以恢復正常,超過6個月治療,幾乎不可避免地智力受到損害,如果3~4歲以後再治療,病孩的身體發育亦有困難。克汀並苯丙酮尿症,在早期症狀不典型,很難發現,往往出生後數月之後才能發現,但這時卻已到了難於治療的程度,智力障礙很嚴重了。因此,有不少國家對上述遺傳病在新生兒期就進行篩查。